Klimaatverandering komt de therapieruimte binnen

PORTLAND, Oregon – Het zou Alina Black raken in het snackpad bij Trader Joe’s, een golf van schuld en schaamte die haar deed huiveren.

Iets simpels als noten. Ze kwamen verpakt in plastic aan, vaak in lagen ervan, waarvan ze zich voorstelde dat ze haar huis zou verlaten en naar een vuilstort zou reizen, waar het haar hele leven en dat van haar kinderen zou blijven.

Ze verlangde, werkelijk verlangde, om minder een stempel op de aarde te drukken. Maar ze had ook een baby met luiers en een fulltime baan, en een 5-jarige die snacks wilde. Op 37-jarige leeftijd kwamen deze tegenstrijdige krachten langzaam op haar af, als een stel kaken.

In de vroege ochtenduren, nadat ze de baby had gevoed, glipte ze door een konijnenhol, scrollend door nieuwsberichten over droogte, branden, massale uitsterving. Dan zou ze in het donker staren.

Om deze reden zocht ze ongeveer zes maanden geleden naar ‘klimaatangst’ en vond de naam van Thomas J. Doherty, een psycholoog uit Portland die gespecialiseerd is in klimaat.

Tien jaar geleden publiceerden Dr. Doherty en een collega, Susan Clayton, een professor in de psychologie aan de Universiteit van Wooster, een paper waarin ze een nieuw idee voorstelden. Ze voerden aan dat klimaatverandering een krachtige psychologische impact zou hebben – niet alleen op de mensen die er de dupe van worden, maar ook op mensen die het volgen via nieuws en onderzoek. Destijds werd het idee als speculatief gezien.

Die scepsis is aan het verdwijnen. Eco-angst, een concept geïntroduceerd door jonge activisten, is een mainstream vocabulaire geworden. En professionele organisaties haasten zich om hun achterstand in te halen en onderzoeken benaderingen om angst te behandelen die zowel existentieel als, volgens velen, rationeel zijn.

Hoewel er weinig empirische gegevens zijn over effectieve behandelingen, breidt het veld zich snel uit. De Climate Psychology Alliance biedt een online directory van klimaatbewuste therapeuten; het Good Grief Network, een netwerk voor peer-ondersteuning dat is gemodelleerd naar 12-stappenprogramma’s voor verslaving, heeft meer dan 50 groepen voortgebracht; professionele certificeringsprogramma’s in klimaatpsychologie zijn begonnen te verschijnen.

Wat Dr. Doherty betreft, er komen nu zoveel mensen naar hem toe voor dit probleem dat hij een hele praktijk om hen heen heeft gebouwd: een 18-jarige studente die soms zo hevige paniekaanvallen krijgt dat ze niet uit bed kan komen; een 69-jarige gletsjergeoloog die soms overweldigd wordt door verdriet als hij naar zijn kleinkinderen kijkt; een man van in de vijftig die uitbarst van frustratie over de consumptiekeuzes van zijn vrienden, die hun gebabbel over vakanties in Toscane niet kan verdragen.

De opkomst van het veld stuitte om verschillende redenen op weerstand. Therapeuten zijn lang opgeleid om hun eigen opvattingen buiten hun praktijken te houden. En veel leiders in de geestelijke gezondheidszorg houden vol dat angst voor klimaatverandering klinisch niet anders is dan angst veroorzaakt door andere maatschappelijke dreigingen, zoals terrorisme of schietpartijen op scholen. Sommige klimaatactivisten zijn ondertussen wantrouwend als ze angst over het klimaat zien als disfunctioneel denken – om te kalmeren of, erger nog, te genezen.

Maar mevrouw Black was niet geïnteresseerd in theoretische argumenten; ze had meteen hulp nodig.

Ze was geen Greta Thunberg-type, maar een drukke, slaaparme werkende moeder. Twee jaar bosbranden en hittegolven in Portland hadden iets in haar wakker gemaakt, een drang om zich voor te bereiden op een ramp. Ze merkte dat ze ‘s nachts wakker lag om waterzuiveringssystemen uit te prijzen. Voor haar verjaardag vroeg ze om een ​​generator.

Ze begrijpt hoe bevoorrecht ze is; ze beschrijft haar angst als een ‘luxeprobleem’. Maar toch: het plastic speelgoed in de badkuip maakte haar angstig. De wegwerpluiers maakten haar angstig. Ze begon zich af te vragen, wat is de relatie tussen de luiers en de bosbranden?

“Ik heb het gevoel dat ik een fobie heb ontwikkeld voor mijn manier van leven”, zei ze.

Afgelopen herfst logde mevrouw Black in voor haar eerste ontmoeting met Dr. Doherty, die op video zat voor een grote, glanzende foto van evergreens.

Op 56-jarige leeftijd is hij een van de meest zichtbare autoriteiten op het gebied van klimaat in psychotherapie, en hij host een podcast, ‘Climate Change and Happiness’. In zijn klinische praktijk reikt hij verder dan standaardbehandelingen voor angst, zoals cognitieve gedragstherapie, tot meer obscure, zoals existentiële therapie, ontworpen om mensen te helpen wanhoop te bestrijden, en ecotherapie, die de relatie van de cliënt met de natuurlijke wereld onderzoekt.

Hij nam niet de gebruikelijke weg naar de psychologie; na zijn afstuderen aan de Columbia University liftte hij het hele land door om te werken op vissersboten in Alaska, daarna als gids voor wildwaterraften – ‘het hele Jack London-ding’ – en als fondsenwerver voor Greenpeace. Toen hij op zijn dertigste naar de graduate school ging, viel hij op natuurlijke wijze in de discipline van ‘ecopsychologie’.

Destijds was ecopsychologie, zoals hij het uitdrukte, een ‘woo-woo-gebied’, met collega’s die zich verdiepten in sjamanistische rituelen en Jungiaanse diepe ecologie. Dr. Doherty had een meer conventionele focus, op de fysiologische effecten van angst. Maar hij had een idee opgepikt dat in die tijd nieuw was: dat mensen kunnen worden getroffen door milieuverval, zelfs als ze niet fysiek betrokken waren bij een ramp.

Recent onderzoek laat weinig twijfel bestaan ​​dat dit gebeurt. Een onderzoek in tien landen onder 10.000 mensen van 16 tot 25 jaar, dat vorige maand in The Lancet werd gepubliceerd, vond opzienbarende cijfers van pessimisme. Vijfenveertig procent van de respondenten zei dat zorgen over het klimaat hun dagelijks leven negatief beïnvloedden. Driekwart zei dat ze geloofden dat “de toekomst beangstigend is”, en 56 procent zei dat “de mensheid gedoemd is te mislukken”.

De klap voor het vertrouwen van jonge mensen lijkt groter te zijn dan bij eerdere dreigingen, zoals een nucleaire oorlog, zei Dr. Clayton. “We hebben zeker al eerder met grote problemen te maken gehad, maar klimaatverandering wordt beschreven als een existentiële bedreiging”, zei ze. “Het ondermijnt op een fundamentele manier het gevoel van veiligheid van mensen.”

Caitlin Ecklund, 37, een therapeut uit Portland die in 2016 haar graduate school afrondde, zei dat niets in haar opleiding – in onderwerpen als begraven trauma, familiesystemen, culturele competentie en gehechtheidstheorie – haar had voorbereid om de jonge vrouwen te helpen die naar haar begonnen te komen die hopeloosheid en verdriet over het klimaat beschrijft. Ze kijkt terug op die eerste interacties als ‘missers’.

“Klimaatzaken zijn echt eng, dus ik ging meer naar kalmeren of normaliseren”, zei mevrouw Ecklund, die deel uitmaakt van een groep therapeuten die door Dr. Dougherty is bijeengeroepen om benaderingen van het klimaat te bespreken. Het betekende, zei ze, “het deconstrueren van een deel van die formele ouderwetse counseling die impliciet de individuele problemen van mensen heeft gemaakt.”

Veel van Dr. Doherty’s cliënten zochten hem op nadat ze het moeilijk vonden om het klimaat met een vorige therapeut te bespreken.

Caroline Wiese, 18, beschreef haar vorige therapeut als “een typische New Yorker die graag de politiek volgt en The New York Times leest, maar ook echt niet wist wat een Keeling Curve was”, verwijzend naar het dagelijkse record van kooldioxide concentratie.

Mevr. Wiese had weinig interesse in “Freudiaanse BS”. Ze zocht hulp bij Dr. Doherty voor een concreet probleem: de gegevens die ze aan het lezen was, stuurden haar naar “meerdaagse paniekaanvallen” die haar schoolwerk hinderden.

Tijdens hun sessies heeft ze gewerkt om zorgvuldig om te gaan met wat ze leest, iets waarvan ze zegt dat ze zichzelf moet onderhouden tijdens een leven lang werken aan klimaat. “Natuurlijk zou het leuk zijn om gelukkig te zijn,” zei ze, “maar mijn doel is meer om gewoon te kunnen functioneren.”

Frank Granshaw, 69, een gepensioneerde professor in de geologie, wilde hulp om vast te houden aan wat hij ‘realistische hoop’ noemt.

Hij herinnert zich een ochtend, jaren geleden, toen zijn kleindochter bij hem op schoot kroop en in slaap viel, en hij werd overweldigd door emotie, gezien de veranderingen die in haar leven zouden plaatsvinden. Deze gevoelens, zei hij, zijn gewoon gemakkelijker uit te pakken met een psycholoog die goed thuis is in klimaat. “Ik waardeer het feit dat hij te maken heeft met emoties die verband houden met fysieke gebeurtenissen”, zei hij.

Wat mevrouw Black betreft, ze had de vage geruststellingen van haar vorige therapeut nooit helemaal geaccepteerd. Toen ze een afspraak had gemaakt met Dr. Doherty, telde ze de dagen. Ze had een wilde hoop dat hij iets zou zeggen waardoor het gewicht alleen maar zou stijgen.

Dat is niet gebeurd. Veel van hun eerste sessie was gewijd aan haar doomscrolling, vooral tijdens de nachtelijke uren. Het voelde als een babystapje.

“Moet ik dit 10e artikel over de klimaattop lezen?” ze oefende zichzelf af te vragen. “Waarschijnlijk niet.”

Verschillende sessies kwamen en gingen voordat er echt iets gebeurde.

Mevrouw Black herinnert zich dat ze radeloos naar een afspraak ging. Ze had naar de radioverslaggeving geluisterd van de bijeenkomst van het Intergouvernementeel Panel over klimaatverandering in Glasgow en hoorde een interview met een wetenschapper. Wat ze in zijn stem hoorde, was platte berusting.

Die zomer zat Portland vast onder een hogedruksysteem dat bekend staat als een ‘hittekoepel’, waardoor de temperatuur tot 116 graden steeg. Kijkend naar haar eigen kinderen flitsten er verschrikkelijke beelden door haar hoofd, als een vuurveld. Ze vroeg zich hardop af: waren ze gedoemd?

Dr. Doherty luisterde rustig. Toen vertelde hij haar, zijn woorden zorgvuldig kiezend, dat de snelheid van de klimaatverandering die door de gegevens werd gesuggereerd, niet zo snel was als ze zich had voorgesteld.

“In de toekomst zullen er, zelfs met worstcasescenario’s, goede dagen zijn”, zei hij volgens zijn aantekeningen. “Op bepaalde plaatsen zullen zich rampen voordoen. Maar over de hele wereld zullen er goede dagen zijn. Ook uw kinderen zullen goede dagen hebben.”

Hierop begon mevrouw Black te huilen.

Ze is een ingehouden persoon – ze heeft de neiging angstaanjagende gedachten af ​​te weren met donkere humor – dus dit was ongebruikelijk. Ze herinnerde zich de uitwisseling later als een drempelmoment, het moment waarop de knoop in haar borst begon los te laten.

“Ik vertrouw er echt op dat als ik informatie van hem hoor, het uit een diepe bron van kennis komt”, zei ze. “En dat geeft me veel rust.”

Dr. Doherty herinnerde zich het gesprek als “op een fundamentele manier louterend”. Het was niet ongebruikelijk in zijn praktijk; veel cliënten koesteren duistere angsten over de toekomst en kunnen deze niet uiten. “Het is een vreselijke plek om te zijn”, zei hij.

Een groot deel van zijn praktijk is het helpen van mensen bij het beheersen van schuldgevoelens over consumptie: hij heeft een kritische kijk op het idee van een klimaatvoetafdruk, een constructie die volgens hem is gemaakt door bedrijven om de last op individuen te schuiven.

Hij gebruikt elementen van cognitieve gedragstherapie, zoals het trainen van cliënten om hun nieuwsinname te managen en kritisch te kijken naar hun aannames.

Hij put ook uit logotherapie, of existentiële therapie, een vakgebied dat is opgericht door Viktor E. Frankl, die Duitse concentratiekampen heeft overleefd en vervolgens ‘Man’s Search for Meaning’ schreef, waarin werd beschreven hoe gevangenen in Auschwitz een bevredigend leven konden leiden.

‘Ik grapje, je weet dat het slecht is als je de Viktor Frankl naar buiten moet brengen,’ zei hij. “Maar het is waar. Het klopt precies. Het is van die schaal. Het is die troost: dat ik uiteindelijk betekenis maak, ook in een zinloze wereld.”

Soms, in de afgelopen paar maanden, voelde mevrouw Black een deel van de stress afnemen.

In de weekenden oefent ze wandelen in het bos met haar familie zonder haar gedachten naar de toekomst te laten flikkeren. Haar gesprekken met Dr. Doherty, zei ze, hadden “mijn opening geopend voor het idee dat het niet echt aan ons als individuen is om op te lossen.”

Soms weet ze echter niet zeker of ze wel opluchting wil. Het nieuws over het klimaat volgen voelt als een verplichting, een last die ze moet dragen, tenminste totdat ze er zeker van is dat gekozen functionarissen actie ondernemen.

Haar doel is niet om verlost te worden van haar angsten voor de opwarmende planeet, of erdoor verlamd te raken, maar iets daar tussenin: ze vergelijkt het met iemand met vliegangst, die leert om zijn angst goed genoeg te beheersen om te vliegen.

“Op een heel persoonlijk niveau,” zei ze, “is de kleine overwinning hier niet de hele tijd aan denken.”

This post Klimaatverandering komt de therapieruimte binnen
was original published at “https://www.nytimes.com/2022/02/06/health/climate-anxiety-therapy.html”