Serum Institute of India CEO Adar Poonawalla wedt dat hij nog steeds een einde kan maken aan COVID-19 wereldwijd

Adar Poonawalla is geen onbekende in gokken. Hij heeft zijn miljardenimperium te danken aan een reeks grote weddenschappen die goed uitkwamen. Cyrus Poonawalla, zijn vader, verdiende zijn eigen fortuin met paarden – en vermenigvuldigde het vervolgens door in 1966 nog een weddenschap te sluiten: dat hij meer geld kon verdienen met het produceren van vaccins dan met het fokken en racen van paarden. Hij richtte het Serum Institute of India (SII) op, dat drie decennia lang langzaam groeide en antigif en levensreddende vaccins voor India verkocht.

Toen Adar, toen pas 21, in 2001 bij het bedrijf kwam, overtuigde hij zijn vader om de productie drastisch op te voeren, met de weddenschap dat ze een leemte in het wereldwijde aanbod zouden kunnen opvullen door goedkope vaccins in zeer grote hoeveelheden te maken. In 2017 was SII ‘s werelds grootste vaccinfabrikant.

Begin 2020, toen COVID-19 zich snel over de wereld verspreidde, gokte Adar Poonawalla opnieuw, dit keer op een vaccin tegen het nieuwe coronavirus, ontwikkeld door de Universiteit van Oxford en AstraZeneca. In september 2020 begon zijn bedrijf, gevestigd in de West-Indiase stad Pune, met de productie van miljoenen doses maanden voordat de Oxford-AstraZeneca-injectie werd goedgekeurd voor gebruik. Toen het later dat jaar veilig en effectief bleek te zijn, voelde Poonawalla zich gerechtvaardigd. Terugdenkend aan zijn beslissing om groots te worden met het vaccin, karakteriseerde hij het Serum Institute als het enige bedrijf dat in staat is tot zo’n grote slag. “Als wij het niet doen, wie dan wel?” vertelde hij TIME in maart. “De andere kerels hebben niet de capaciteiten die wij hebben qua schaal.”

Een werknemer organiseert flesjes met AstraZeneca’s Covid-19-vaccin in een Serum Institute of India-faciliteit in Pune in september 2021

Karan Deep Singh—The New York Times/Redux

De wereld ging al snel vertrouwen op de 41-jarige directeur, die vóór de pandemie beter bekend was om zijn strakke pakken, glamoureuze paardenraces en flitsende auto’s dan om het werk van zijn bedrijf bij het produceren van vaccins. COVAX – een programma opgezet door de Wereldgezondheidsorganisatie (WHO) en GAVI, de Vaccine Alliance, om een ​​rechtvaardige vaccindistributie te garanderen – maakte van het Serum Institute de ruggengraat van zijn inspanningen op basis van de garantie van de CEO dat het 1,1 miljard doses zou produceren voor export in 2021.

Maar het bedrijf slaagde er niet in om te leveren nadat het problemen had ondervonden, zoals een brand in zijn productiefaciliteit, een verbod op de export van vaccins en verstoringen van de wereldwijde toeleveringsketen. Critici zeggen dat Poonawalla eerder rekening had kunnen houden met een aantal van deze problemen. “De hype kwam duidelijk niet overeen met de realiteit op het terrein”, zegt Neeta Sanghi, een consultant in farmaceutische toeleveringsketens. “Ze dachten dat ze de redder van de wereld konden zijn.”

En zelfs terwijl Poonawalla zijn bedrijf probeert terug te betalen door zijn beloften een jaar te laat na te komen, stuit hij op nieuwe problemen die zijn pogingen om het Serum Institute in de voorhoede te plaatsen van de wereldwijde levering van COVID-19-vaccins, zouden kunnen verminderen.

Het struikelen van SII in 2021 is een van de redenen voor de jammerlijk ongelijke wereldwijde distributie van vaccins. Maar het is ook zo dat rijke delen van de wereld, zoals de VS en de EU, prioriteit hebben gegeven aan hun eigen bevolking – ze hebben op grote schaal booster-shots toegediend, terwijl minder dan 3,5% van de mensen in lage-inkomenslanden hun eerste vaccindosis heeft gekregen. Dat is een probleem voor de hele wereld; het is immers waarschijnlijk dat nieuwe varianten van SARS-CoV-2 – het virus dat COVID-19 veroorzaakt – zullen blijven verschijnen op plaatsen waar het zich ongecontroleerd kan verspreiden. De Omicron-variant kan het gevolg zijn van de relatief lage vaccinatiegraad – 26% – in Zuid-Afrika, waar het voor het eerst werd ontdekt.

Poonawalla, centrum, woont samen met zijn gezin in 2012 de McDowell Signature Derby bij op de Mahalaxmi-racebaan in Mumbai

Prodip Guha—Getty Images

Een zending COVID-19-vaccins vervaardigd door het Serum Institute of India arriveert in maart 2021 in Liberia

Ahmed Jallanzo—EPA-EFE/Shutterstock

In de afgelopen maanden hebben rijke landen toegezegd meer doses te doneren aan armere landen. De Amerikaanse president Joe Biden beloofde in september om namens andere landen 500 miljoen doses te kopen. Maar de daadwerkelijke leveringen blijven nog ver achter. Dat geeft Poonawalla nog een kans om zijn weddenschappen goed te maken. “De kloof is alleen maar groter geworden en sterker geworden”, zegt Andrea Taylor van het Duke Global Health Institute. “En dus is Serum de komende maanden nog steeds een cruciaal onderdeel van het wereldverhaal.”

Voor Poonawalla is de missie tweeledig. In 2020 probeerde hij geschiedenis te schrijven door de vaccins te produceren die grote delen van de wereld zouden kunnen beschermen en mogelijk het einde van de pandemie zouden kunnen bespoedigen. Hij denkt nog steeds dat dat kan. Maar hij werkt ook aan het herstellen van de reputatie en het bereik van zijn bedrijf. Na het COVID-19-vaccindebacle “werden we zo zwaar bekritiseerd en iedereen dacht dat het allemaal voorbij was”, vertelde Poonawalla in oktober aan TIME. “We hebben deze comeback nodig om het verloren vertrouwen en marktaandeel terug te winnen.”

Vóór de pandemie was SII weinig bekend, zelfs in India, hoewel het werd geprezen om zijn vaste werk bij het maken van goedkope vaccins om kinderziekten te bestrijden. De injectie met meningokokken en meningitis wordt verkocht voor minder dan $ 1, vergeleken met meer dan $ 100 voor een meningokokkenvaccin in de VS

Toen Poonawalla het in 2011 overnam als CEO van SII van zijn vader, had hij grote schoenen te vullen. Cyrus Poonawalla had de bijnaam de Vaccinkoning van India gekregen vanwege zijn werk bij het leveren van vaccins aan arme gemeenschappen. Adar stond bekend om zijn extravagante levensstijl, maar op de achtergrond breidde hij het bereik van zijn bedrijf uit. Twee decennia geleden leverde het Serum Institute vaccins aan 35 landen. Vandaag heeft het deals met 140.

Zijn bedrijfsmodel was om de trend in de wereldwijde farmaceutische industrie te doorbreken, die was gestopt met het produceren van routinevaccins voor veel infectieziekten die in het Westen waren onderdrukt. Het produceren van dergelijke vaccins was nog steeds noodzakelijk, maar niet bijzonder lucratief. Het goedkope, grootschalige bedrijfsmodel – in combinatie met SII’s langdurige samenwerking met GAVI, de Vaccine Alliance – maakte het bedrijf van vitaal belang voor vaccinatiecampagnes voor kinderen over de hele wereld, vooral in armere landen. Begin 2020 produceerde SII 1,5 miljard doses per jaar, en schepte op dat 65% van de kinderen in de wereld ten minste één van zijn vaccins had gekregen.

Werknemers vertrekken terwijl rook opstijgt uit een brand bij Serum Institute of India, Pune, in januari 2021

Rafiq Maqbool—AP

Dus toen de COVID-19-pandemie toesloeg, wist Poonawalla dat zijn bedrijf een centrale rol te spelen had. Terwijl we allemaal wachtten om erachter te komen welke vaccins, indien aanwezig, effectief zouden zijn, plaatste Poonawalla zijn twee grote weddenschappen, waardoor zijn bedrijf in de wereldwijde schijnwerpers kwam te staan. Een werkte. De andere niet – en de wereld betaalt er nog steeds voor.

De eerste gok, in maart 2020, was om zijn relaties te gebruiken om een ​​deal te sluiten voor de productie van het Oxford-AstraZeneca-vaccin voor lage- en middeninkomenslanden. Zijn familie stak $ 250 miljoen in de onderneming. De Bill and Melinda Gates Foundation investeerde nog eens $ 300 miljoen. Door voorschotorders te verkopen aan landen als Bangladesh en Marokko, kreeg SII $ 250 miljoen meer binnen. Tegen de tijd dat het vaccin eind december 2020 werd goedgekeurd voor gebruik door het VK en begin januari 2021 door India, had SII ongeveer 50 miljoen doses in de koelkast bewaard. In februari 2021 ontving Ghana de eerste COVAX-zending van 600.000 doses vaccins geproduceerd door SII, gevolgd door andere landen, waaronder Liberia en Ivoorkust. Vaccins geproduceerd door SII werden ook een integraal onderdeel van de immunisatiecampagne van India, die half januari van start ging.

Poonawalla’s tweede gok was dat hij de productie snel kon opschalen tot meer dan 100 miljoen doses per maand en de meeste daarvan naar het buitenland kon verzenden. Maar bijna recht uit de poort struikelde SII. Ten eerste was er de brand: op 21 januari 2021 brak er een brand uit tijdens de bouw in een van de fabrieken van het bedrijf in Pune. Ambtenaren zeiden dat de brand, waarbij vijf arbeiders omkwamen, werd veroorzaakt door een elektrische kortsluiting. SII beweerde aanvankelijk dat dit geen invloed zou hebben op de productie van COVID-19-vaccins, maar daarna had het moeite om meer dan 60 miljoen doses per maand te produceren. Poonawalla gaf later toe dat de brand de productie twee tot drie maanden had vertraagd.

Ondertussen had SII, als gevolg van Amerikaanse exportbeperkingen eerder in 2021, problemen met het verkrijgen van grondstoffen zoals injectieflacons, spuiten en bioreactorzakken, wat de productie verder vertraagde. Toen begonnen de gevallen sterk te stijgen in India, wat leidde tot een verwoestende tweede golf in april en mei. De regering van premier Narendra Modi was tot dan toe vaag geweest over hoeveel vaccindoses het van SII zou kopen, en had het bedrijf geen financiële steun gegeven om de productie op te schalen. Maar toen Indiase staten de regering-Modi onder druk begonnen te zetten over de levering van vaccins, reageerde deze door de export van vaccins vanaf april te verbieden.

Poonawalla spreekt tijdens een interview in Pune in september 2015

Dhiraj Singh—Bloomberg/Getty Images

Poonawalla’s val uit de gratie was snel, in India en in het buitenland. Vaccinatietrajecten in veel landen liepen vast omdat ze niet in staat waren de doses te krijgen die ze van SII hadden verwacht. AstraZeneca waarschuwde het bedrijf voor mogelijke juridische stappen vanwege de vertragingen. In april vloog Poonawalla, toen het aantal sterfgevallen door COVID-19 in India de hoogte inging, naar Londen, daarbij verwijzend naar bedreigingen voor zijn veiligheid, wat tot verdere woede leidde. Voorheen een vast onderdeel van het Indiase tv-nieuws, viel hij stil.

Begin mei had het Serum Instituut ongeveer 30 miljoen doses afgeleverd aan de COVAX-faciliteit – minder dan 3% van het beloofde aantal. Maar het duurde niet lang voordat Poonawalla zijn tweede kans kreeg. Medio juni keerde hij terug naar India en herstelde hij het dagelijkse toezicht op SII. Mede dankzij een contante injectie van bijna $ 400 miljoen van de Indiase overheid om de productiecapaciteit te vergroten, kon hij een belang van 50% verwerven in SCHOTT Kaisha, een in Mumbai gevestigd bedrijf dat injectieflacons en spuiten produceert. Hij investeerde ook in het publieke imago van SII: in december doneerde het bedrijf 66 miljoen dollar om het Poonawalla Vaccines Research Building in Oxford op te richten, met de nadruk op wereldwijde voorbereiding op een pandemie.

De praktische resultaten laten zich eindelijk zien. SII zegt dat het in oktober 250 miljoen doses van het Oxford-AstraZeneca-vaccin heeft geproduceerd, meer dan enig ander bedrijf ter wereld. Diezelfde maand – met de zegen van de Indiase regering nadat 60% van de Indiërs ten minste één vaccindosis had gekregen – hervatte het bedrijf de export van vaccins en stuurde 1 miljoen injecties naar de buurlanden.

Ondanks zijn wisselend succes in de afgelopen twee jaar, is Poonawalla al bezig met nieuwe ondernemingen. Het Serum Institute produceert nu een ander COVID-19-vaccin, ontwikkeld door het Amerikaanse bedrijf Novavax, dat in december door de WHO werd goedgekeurd. Ook in de maak: een intranasaal vaccin en een versie met één dosis van de Russische Spoetnik V-injectie.

Dit alles terwijl Poonawalla een nieuwe, onverwachte uitdaging aangaat. In december onthulde hij dat het bedrijf nu te veel doses heeft. India’s vraag naar vaccins is vertraagd, terwijl nieuwe bestellingen van COVAX en andere landen nog moeten aantrekken. Poonawalla kondigde op 7 december aan dat het Serum Institute 500 miljoen overtollige doses van het AstraZeneca-vaccin had en de productie tijdelijk zou halveren. COVAX heeft herhaald dat haar doel om tegen het eerste kwartaal van 2022 2 miljard doses te distribueren, afhankelijk zal zijn van SII’s die een sleutelrol spelen, maar zegt dat het tijd zal kosten om logistieke problemen op te lossen voordat opnieuw bij het bedrijf wordt besteld.

In maart 2021, voordat duidelijk was dat de weddenschap van de wereld op Poonawalla failliet ging, vertelde hij TIME dat hij geen spijt wilde hebben “wanneer de geschiedenis mijn acties beoordeelt”. Zeven maanden later, in oktober, was hij weer zijn oude, zelfverzekerde zelf. “Het kost tijd om het vertrouwen weer op te bouwen”, zei hij, maar hij sprak de zekerheid uit dat de bestellingen de komende maanden zullen toenemen. Hij zei dat het Serum Institute in staat is om zowel COVAX te leveren als te voldoen aan de binnenlandse vraag naar vaccins in India. “We hebben meer opgeschaald dan we hadden beloofd”, zei hij, en SII staat te trappelen om te beginnen met het verzenden van miljoenen doses over de hele wereld.

Meer must-read-verhalen van TIME

Schrijf naar Abhishyant Kidangoor op abhishyant.kidangoor@time.com.

This post Serum Institute of India CEO Adar Poonawalla wedt dat hij nog steeds een einde kan maken aan COVID-19 wereldwijd
was original published at “https://time.com/6132402/serum-institue-of-india-covid-19-vaccine/”